※ 이글은 한국조사기자협회가 연간지로 발행하는 2013년 '조사연구' 제25호에 실린 글임을 알립니다.


온라인 뉴스 유료화에 대한 제언

 이정기한양대학교 신문방송학과 강의교수, 언론학박사

 

 

 신문기업의 위기 속에서 온라인 뉴스 유료화를 통해 위기를 극복해 보자는 사회적 논의가 활발히 진행 중이다. 해외에서는 미국의 월스트리트저널, 뉴욕타임즈, 영국의 파이낸셜타임즈 등이 유료화를 시작해서 어느 정도의 성과를 거둔 바 있다. 이에 국내에서도 경남도민일보, 구로타임즈 등의 지역신문들이 온라인 뉴스를 선언한 바 있다. 메이저신문 중 조선일보는 2013년 11월 4일 ‘프리미엄 조선’이라는 온라인 뉴스 유료화 모델을 선보였다. 기존 독자들에게는 무료로, 온라인 독자에게는 3,300원 정도의 가격에 뉴스를 제공할 계획이라고 한다. 조선일보의 유료화를 전후로 매일경제, 한국경제, 내일신문 등의 신문사들도 온라인 뉴스 유료화를 본격화활 움직임을 보이고 있다. 한편, 네이버도 포털을 통해 유통되는 뉴스를 유료화하여 언론사들과 수익을 배분하는 모델을 준비 중에 있다고 밝힌 바 있다. 이와 같이 신문기업의 온라인 뉴스 유료화 모델은 무엇 때문에 필요한 것인가? 온라인 뉴스 유료화 모델은 과연 성공할 수 있을까? 본고에서는 온라인 뉴스 유료화 모델의 목적과 성공 가능성, 온라인 뉴스 유료화 전략의 조건에 대해 살펴보고자 본다. 이 원고는 “온라인 뉴스 유료화화 전략(2013년, 커뮤니케이션북스)”에 근거한 것임을 밝힌다.

 

1. 신문산업 위기의 원인

 

 많은 언론학자와 전문가들이 신문산업의 위기를 진단한 바 있다. 정리하면, 신문산업의 위기는 ‘인터넷 등장 이후 대체 미디어가 급증한 구조적 환경’, ‘과도하게 많은 신문사가 존재하는 국내 미디어 환경의 특수성’, ‘인터넷과 영상에 익숙한 젊은 독자들의 신문 외면’, 이에 따른 ‘신문 구독자와 열독자의 감소’ 등에 기인한 것이다. 신문 구독자의 감소는 신문 경영상의 문제를 야기했고, 뉴스의 질적 가치는 더욱 하락하게 됐다. 이처럼 신문 산업의 위기는 뉴스 콘텐츠를 둘러싼 패러다임의 변화에 기인한 것이다. 다만, 신문기업들은 이러한 경영상의 위기에 적절하게 대처하지 못했다. 이른바 ‘신문기업의 경영혁신 전략의 부재’가 신문 산업의 위기를 악화시키는 촉매가 된 것이다.
특히 대체 미디어가 급증하는 상황에 속에서도 신문은 타 미디어에 비해, 심층성, 공정성등과 같은 뉴스의 질적인 가치에서 우위가 있다는 믿음을 수용자들에게 제시하지 못했다. 결과적으로 인터넷 포털, 스마트폰을 통해 뉴스를 공짜로 이용할 수 있는 환경에 있었던 신문 수용자(잠재적 수용자)들은 신문을 외면하기에 이르렀다.

 

2. 인터넷 포털의 성장과 저널리즘의 관계

 

 인터넷 포털은 등장 초기 대안 공론장으로 각광받았다. 포털은 뉴스 수용자들의 뉴스 접근성을 강화시켰고, 시의적인 뉴스, 다양한 뉴스를 편리하게 이용할 수 있는 플랫폼을 제공했다. 아울러 단순한 뉴스 소비자에 불과했던 수용자를 뉴스 생산자의 위치로 격상시켜주기도 했다. 지금도 여전히 포털은 나름대로의 존재의 의미를 가지고 있다.
문제는 인터넷 포털의 성장이 아니다. 인터넷 포털의 성장과 온라인 뉴스 시장의 성장을 예측하지 못하고, 이에 대한 적절한 대응전략을 모색하지 못한 신문기업들의 안일한 태도가 근본적인 문제라고 할 수 있다. 예컨대 신문기업들은 과학적인 기사의 가격 산정 절차를 도입하지 못한 상태에서 헐값에 뉴스를 포털에 제공해 왔다. 다양, 신속, 자극적인 무료 뉴스를 제공하면서 이용자들의 이용욕구를 충족시킨 포털은 성공적으로 신문독자들을 유입시킬 수 있었다. 결과적으로 과학적인 포털 대응전략의 부재는 뉴스 생산자인 신문기업이 아닌 뉴스 유통자인 포털이 뉴스 시장을 주도하게 되는 결과를 초래했다. 신문기업들은 자사의 뉴스 이용자들이 포털로 넘어가는 현상을 사실상 방치하면서 포털의 성장에 기여하는 우를 범했다. 결과적으로 뉴스 콘텐츠는 무료라는 뉴스 저작권 인식 부재의 원죄에서 신문사는 자유롭지 못하다. 뉴스 시장이 포털 중심으로 재편되자 경영상 위기에 봉착한(구독자와 열독자의 상당수를 잃어버린) 신문기업들은 경쟁적으로 포털에서 누리꾼들의 눈에 들기 위한 선정적, 자극적 기사를 생산, 편집하기에 이르렀다. 결과적으로 저널리즘의 가치는 훼손될 수 밖에 없었다.
이러한 상황에서 최근 네이버가 저널리즘 가치 회복 차원에서 뉴스 유료화 지원모델 계획을 발표했다. 성공여부를 떠나 뉴스 생산자와 뉴스 유통자의 공생을 모색한 시도로 바람직한 일로 평가될 수 있다. 이제는 신문기업이 화답할 차례이다. 수용자들의 욕구를 파악한 질 높은 뉴스 콘텐츠를 생산해 내고, 이를 유통시키기 위한 체계적인 뉴스 유통전략과 이를 위한 경영혁신 전략이 필요하다. 최근 진행되고 있는 온라인 뉴스 유료화 움직임은 신문기업들이 자생적으로 신문산업의 위기를 극복하기 위한 낮은 단계의 노력 중 하나이다.

 

3. 온라인 뉴스 유료화 전략 구축의 필요성

 

 온라인 뉴스 유료화 전략은 산업적인 관점이 아니라 공적인 관점에서 접근해야 할 문제이다. 언론의 공론장 기능, 감시견 기능 등 공적인 기능을 확대하기 위해서는 독자들이 돈을 내고 뉴스를 읽는 환경을 구조화해야 한다는 것이다. 예컨대 신문기업의 주 수익원은 구독료와 광고료이다. 그러나 최근 신문의 구독자와 열독자 수는 지속적으로 감소하고 있다. 신문기업의 매출액에서 광고료의 비율은 점차 높아질 수밖에 없는 환경이다. 물론 뉴스 이용자들의 신문 구독률과 열독률이 감소했다고 해서 뉴스 이용량이 급격히 줄어든 것은 아니다. 뉴스 이용자들은 포털이나 스마트폰을 통해 여전히 뉴스를 이용하고 있다. 문제는 대부분의 뉴스 이용자들이 무료로 뉴스를 이용하고 있다는 것에 있다. 이 경우 뉴스 이용자들의 의지와는 달리 신문기업의 운영이 광고 수익에 절대적으로 의존할 수밖에 없는 구조가 가속화될 수 있다. 다채널 다매체 시대에 신문기업은 생존을 위해 다른 매체들과 광고 수주를 위한 경쟁을 해야 할 것이고, 광고주의 눈치를 보지 않을 수 없을 것이다. 이마저도 어려운 일부 신문기업들은 정부의 지원에 의지하여 목숨만을 연장하는 식물기업(?)으로 전락해 갈 것이다. 광고 수익의 원천은 기업과 국가 등이다. 자본권력과 정치권력에 대한 비판과 견제 기능을 상실한 신문기업은 단언컨대 존재의 의미가 없다. 신문기업의 온라인 뉴스 콘텐츠 유료화 전략은 기업의 생존을 위한 전략인 동시에 대의민주주의 체제에서 언론의 공론장 기능, 감시견 기능 등 공적 가치를 보호하기 위한 필수불가결한 선택이다.

 

4. 온라인 뉴스 유료화 전략을 위한 과제

 

 국내에는 뉴스 콘텐츠 유료화의 필요성에 대한 인식과 뉴스 저작권 보호의 필요성에 대한 인식이 크지 않다. “온라인 뉴스는 공짜”라는 인식이 강한 것이다. 이러한 상황에서 온라인 뉴스 유료화 성공적으로 정착시키기 위해서는 장기적인 측면에서 온라인 뉴스 유료화의 필요성에 대한 인식을 제고하고, 뉴스 저작권 보호 환경을 구축해야 한다. 구체적으로 뉴스 콘텐츠 유료화가 왜 필요한지(저널리즘 가치 제고 및 공익성 가치 제고를 위해)에 대한 명분 설정과 지속적인 홍보가 필요하다. 아울러 입법의 영역에서 저작권법 제7조5호, 즉 사실보도의 저작권성에 대한 조건적 강화 등의 법적 정비가 필요하다. 무엇보다 신문기업의 입장에서 프리미엄급 뉴스 콘텐츠 생산 환경을 구축해야 한다. 뉴스 콘텐츠 유료화의 범위 설정과 차별화된 기준의 설정도 중요하다. 이와 같은 온라인 뉴스 유료화를 위한 전제조건이 충족되지 않는 상황에서 이루어지지 않은 현재 진행되고 있는 온라인 뉴스 유료화는 소기의 성과를 거두기 어려울 것이다.

 

이러한 측면에서 필자는 온라인 뉴스 유료화 전략 모델을 7단계로 제안한다. 이 내용은“온라인 뉴스 유료화 전략(2013, 커뮤니케이션북스)”의 내용은 요약한 것임을 밝힌다. 7단계 온라인 뉴스 유료화 전략은 1)명분설정 및 홍보의 단계, 2)전제조건 구축의 단계, 3)정책 기조 설정의 단계, 4)모델 수익성 평가의 단계, 5)기업별 적용 및 가능성 탐색의 단계, 6)최종 모델 도출의 단계, 7)유료화 실험의 단계로 구성된다.

 

구체적으로 1단계에서는 공익적 관점에서 온라인 뉴스 유료화가 필요한 논리를 개발해야 한다. 지금처럼 “신문기업이 어려우니 유료화를 해야 한다”는 경제적인 논리만으로 온라인 뉴스 유료화는 성공하기 어렵다. 왜 온라인 뉴스 유료화가 필요한지에 대한 충분한 국민 설득의 과정이 필요하다.

 

2단계에서는 신문기업 내적 혁신을 통해 프리미엄 뉴스 콘텐츠 생산 환경을 구축해야 한다. 아울러 뉴스 콘텐츠 저작권 보호 환경을 구축해야 한다. 이 과정에서 저작권법 제7조 제5호의 정비가 필요하고, 뉴스기업의 저작권 침해시 법률적-공식적 영역에서 해결하려는 노력이 필요하다. 아울러 모든 뉴스 콘텐츠에 저작권 보호 가이드 라인, 경고 문구를 삽입하려는 노력도 병행될 필요가 있다.

 

3단계에는 온라인 뉴스 유료화의 정책 기조를 구축해야 한다. 뉴스 이용 주체를 공인과 사인으로 구분하고, 공인과 사인을 대상으로 차별적인 온라인 뉴스 유료화 전략 모델을 제안하는 방식이 온라인 뉴스 유료화에 따른 수용자들의 저항을 최소화하는 방식이 될 수 있다. 예컨대, 1, 2단계가 구축될 경우 공인과 공적 주체(B2B, B2G)들은 구조적인 유료화 전략을 취하는 방식으로 단기적인 측면에서 수익을 이끌어 내고, 사인(B2C)은 자발적 온라인 뉴스 유료화 전략을 취하는 방식으로 장기적인 측면에서 수익을 이끌어 내는 방식이 적합할 수 있다. 사인을 대상으로 한 온라인 뉴스 유료화 전략을 즉각 도입할 경우 정보 격차 등 유료화 전략에 따른 문제점이 발생할 가능성이 있기 때문이다. 사인 대상 온라인 뉴스 유료화에 대한 조금 더 섬세한 접근이 필요하다.

 

4단계는 모델의 수익성 평가 단계이다. 이 단계에는 전문가에 의한 수익성 평가 시스템을 구축하여, B2B, B2G, B2C 영역 중 각각의 신문기업에 접합한 모델이 무엇인지 과학적으로 검증하는 단계이다. 이를 통해 거시 모델별 유료화의 우선순위를 도출할 때, 신문기업들은 온라인 뉴스 유료화를 위한 경영혁신, 콘텐츠 투자 등에 선택과 집중을 할 수 있을 것이다.

 

5단계는 기업별 적용 및 가능성 탐색의 단계이다. 해외 성공 사례나 국내 선행 사례의 자사 적용 가능성을 타진하거나 자사만의 독특한 온라인 뉴스 유료모델을 개발하는 단계이다. 이 단계에는 자사의 온라인 뉴스를 담을 플랫폼과 인터페이스에 대한 고려, 번들링 상품과 지불방식에 대한 구체적인 고려가 필요하다. 이용 대상자별, 번들링 상품별, 플랫폼별, 지불금액별, 지불방법별 유료화 모델의 시나리오를 검토해야 하는데, 이 과정에서 신문기업들은 대상별 실증조사를 통해 수익 가능성을 확인할 필요가 있다. 보다 구체적으로 신문기업은 수용자들의 온라인 뉴스 유료화 수용행위를 촉진하는 요인과 억제하는 요인을 도출할 필요가 있다. 이후 촉진 요인을 홍보하고, 억제 요인을 개선함으로써 수용자들의 온라인 뉴스 유료화 수용행위를 극대화하기 위한 환경을 구축해야 한다.

 

6단계는 최종 모델 구축의 단계이다. 전국 규모 신문사들과 지역 규모 신문사들은 자사에 최적화된(수익을 극대화할 수 있는) 거시 모델(B2B, B2G, B2C)과 거시 모델별 세부 유료 모델을 완성해야 한다. 7단계는 유료화 실험의 단계이다. 도출된 신문기업의 유료 모델의 시행에 따른 위험요인을 최소화하기 위해 온라인 뉴스 유료화 모델을 시험하고, 문제점이 발견된다면, 개선작업 이후 실제 유료 모델을 출시해야 하는 단계이다.
즉 온라인 뉴스 유료화 모델의 핵심은 각 신문기업들이 현재 자사와 자사를 둘러싼 미디어와 법제도적 환경, 수용자 환경을 명확하게 파악하고, 자사의 환경에 최적화된 뉴스 콘텐츠 유료화 모델을 구축하는 것, 또한 유료화 모델을 구현해 내고자 하는 조직차원의 노력이라고 판단된다. 결국 온라인 뉴스 유료화 모델의 핵심은 업계 차원의 전략적인 사고와 실천의지에 달려있다. 이 과정에서 정부와 학계의 지원 노력도 매우 중요할 것이다.

 

5. 온라인 뉴스 유료화를 위해 해결해야 할 과제

 

 필자는 2013년 11월 18일부터 21일까지 한양대학교 신문방송학과와, 동명대학교 방송영상학과 학생 80명을 대상으로 온라인 뉴스 유료화에 대한 찬반의견을 들었다. 80명의 학생들 중 온라인 뉴스 유료화에 찬성하는 학생은 20명, 반대하는 학생은 42명에 이르렀다. 나머지 18명은 보통이라는 응답이었다. 80명의 학생들은 모두 언론학을 전공하고 있다는 측면에서 일반적인 국민들의 의견이라고 일반화하기 어려울 수 있다. 중요한 것은 언론학을 전공하는 학생마저도 찬성 의견은 25%에 불과하고, 반대 의견은 50%에 이른다는 현실이다. 물론 언론학을 전공하고 있지 않은 일반인들을 대상으로 했을 때, 온라인 뉴스 유료화에 대한 반대 의견은 더욱 커질 가능성이 있다.

 

학생들이 제시한 온라인 뉴스 유료화 반대 근거는 첫째, 온라인 뉴스 유료화가 정보 격차를 심화시킬 것이라는 점, 둘째, 온라인 뉴스 유료화시 자신의 정치적 성향에 맞는 1개 정도의 신문을 볼 수밖에 없으므로 정치적 편향성이 심화될 수 있을 것이라는 점, 셋째, 온라인 뉴스 유료화에 비용이 필요하므로 결과적으로 일부 경제적인 능력을 가진 신문기업들만 성공이 가능할 것이라는 점, 넷째, 온라인 뉴스 유료화를 진행하고 있는 기업들이 젊은층 뉴스 이용자의 특성(젊은층을 고려한 콘텐츠 및 다양한 결합상품, 젊은 연령대 친화적 인터페이스 등의 측면)을 고려하지 않고 있다는 점 등이었다. 아울러 온라인 뉴스 유료화를 한다고 해서 신문의 공정성과 질적 가치가 제고될 수 있지 않을 것이라는 회의적인 관점도 많았다. 이상의 결과들은 B2C(Business to Consumer) 영역에서 온라인 뉴스 유료화를 성공시키기 위해서는 신문기업들이 수용자 관점에서 제기된 다양한 역기능을 해소할 수 있을 것이라는 믿음을 수용자(혹은 잠재적 수용자)들에게 제시해야 한다는 점을 증명하고 있다. 현재 진행 중이거나 진행 예정인 신문기업의 온라인 뉴스 유료 모델이 수용자들의 뉴스 이용 욕구를 전혀 고려하고 있지 못하고 있다는 것이다.

 

6. 바람직한 뉴스 생태계를 위하여

 

“신문기업의 위기는 저널리즘의 위기, 민주주의의 위기”로 귀결될 수 있다. 이에 다양한 신문업계에서 온라인 뉴스 유료화 전략을 수행하고 있다. 즉 온라인 뉴스 유료화는 민주주의의 위기 극복을 위한 전제조건이다. 단순히 신문기업의 생존만을 위한 수단이 되어서는 안 된다. 이러한 전제가 공유된다면 온라인 뉴스 유료화를 위한 환경 구축을 위해 신문기업들은 공동의 노력을 기울여야 한다. 뉴스 저작권 보호 문제, 포털 등 이종 미디어와의 관계 설정 문제 등은 모든 신문기업들의 공동 노력이 필요한 문제이다. 정파성이나 자사 이기주의적인 태도로 온라인 뉴스 유료화 문제에 접근해서는 실효성을 거둘 수 없다는 것이다.

 

다시 말하지만 온라인 뉴스 유료화를 수행하는 이유는 신문의 저널리즘 기능을 강화하고, 국민의 알권리를 보장하고, 여론형성 기능을 강화함으로써 민주주의 발전에 기여하기 위한 것이어야 한다. 그러나 아쉽게도 현재 우리나라에서 진행되고 있는 온라인 뉴스 유료화에는 기업만 있지 수용자가 빠져있다. 현재 진행 중인 어떠한 온라인 뉴스 유료 모델이 수용자들의 뉴스 이용 욕구에 관심을 가지고 있는지, 수용자들의 뉴스 이용 욕구 충족을 위해 어떠한 노력을 기울이고 있는지 궁금하다. 온라인 뉴스 유료화를 진행하고 있거나 진행할 예정인 신문기업들은 B2B, B2G, B2C 영역 중 어떤 분야에 집중하고 있는지, 그 이유는 무엇인지, 그 분야에 최적화된 뉴스 콘텐츠를 과연 가지고 있는지 자문해 볼 필요가 있다. 또한 온라인 뉴스 유료화 과정에서 야기될 수 있는 공익적 차원의 문제들, 정보격차의 문제, 소수 신문사 편향의 문제를 개선하기 위한 어떠한 노력을 가지고 있는지 생각해 볼 일이다.

 

바람직한 뉴스 생태계를 위한 조건은 무엇인가? 뉴스 생산자는 생산자로서 뉴스 유통자는 뉴스 유통자로서 역할을 다하면서 협업하는 것, 뉴스를 통한 이윤창출과 공익추구가 조화되는 것 아닐까. 그러나 지금의 온라인 뉴스 유료화 논의는 생산자 중심의 이윤창출의 과정이라는 비판에서 자유로울 수 없다. 온라인 뉴스 유료화 전략 구축의 시작은 이윤창출을 통한 공익성의 강화여야 한다. 공익성의 강화가 없는 이윤창출은 무의미한 것이다. 온라인 뉴스 유료화 모델의 구축에 수용자가 포함되기를 기대한다.


 

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